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La vida interna de la Tierra (I)

Este a帽o (2012) se cumplen 100 a帽os de la Formulaci贸n de la Teor铆a de la Deriva Continental. Alejandro de Valle, qu铆mico y profesor de Cristalograf铆a y Mineralog铆a de la Facultad de Ciencias de la Universidad de Valladolid, nos relata 聽las claves de esta hip贸tesis, la cual ha marcado el rumbo de las posteriores investigaciones.

ALGUNOS ASPECTOS HIST脫RICOS

Se puede considerar que Alfred Wegener (1880-1930) fue el precursor de la Geolog铆a Moderna con el desarrollo de la Teor铆a de la Deriva Continental, en 1912.

Dicha teor铆a fue actualizada y modernizada hacia 1960 con la denominaci贸n de la Teor铆a de la Expansi贸n del Fondo Oce谩nico, mediante la Tect贸nica de Placas.

En la obra 鈥淓l origen de los continentes y de los oc茅anos鈥, publicada en 1915, Wegener propone que todas las masas de tierra estaban unidas en un continente al que denomin贸 Pangea.聽 A continuaci贸n fue mostrando, mediante un conjunto de mapas, como fue la ruptura del Pangea hasta formar los continentes que conocemos en la actualidad. Para ello, Wegener hab铆a realizado un gran acopio de datos geol贸gicos, paleontol贸gicos y climatol贸gicos (Wegener era tambi茅n meteor贸logo).

Teor铆a Alfred Wegener

Teor铆a Alfred Wegener

La reacci贸n inicial de la comunidad cient铆fica ante las ideas de Wegener fue confusa.

El ge贸logo sudafricano Alexander du Toit (1878-1948) demostr贸 que los datos geol贸gicos sustentaban la hip贸tesis de la deriva. En 1937 public贸 la obra 鈥淥ur wandesing continents鈥 (鈥淣uestros continentes errantes鈥) donde defend铆a las ideas de Wegener y aportaba numerosas pruebas geol贸gicas que las apoyaban. Demostr贸 que el acoplamiento de los continentes deber铆a producirse no por la l铆nea de costa, sino por la plataforma continental, ya que la primera se encuentra afectada y modificada por la erosi贸n.

Toit tambi茅n reagrup贸 el continente Gondwana bas谩ndose en sus conocimientos de la geolog铆a de Sudam茅rica, 脕frica, Australia y utilizando un geosinclinal del Paleozoico al que denomin贸 鈥淕eosinclinal de Samfran鈥, un acr贸nimo de Sudam茅rica, Africa y Australia. Dicho geosinclinal afect贸 al cono sur de Sudam茅rica, 脕frica del Sur y Australia Oriental y se marca con un solo trazo al juntar tales continentes en el supercontinente Gondwana.

Para reagrupar los continentes septentrionales (Laurasia), utiliz贸 los dep贸sitos de carb贸n de la misma edad encontrados en el Hemisferio Norte y los llev贸 al Ecuador. As铆 reuni贸 Am茅rica del Norte, Eurasia (menos la India) y Groenlandia.

Por su parte, el ge贸logo brit谩nico Arthur Holmes (1890-1965) intent贸 dar una explicaci贸n causal para la deriva de los continentes para lo cual propuso un mecanismo que describ铆a de manera convincente como se hab铆an dispersado los continentes a partir del Pangea. Dicha hip贸tesis apareci贸 en un trabajo de 1931 y, m谩s tarde en su libro 鈥淧rinciples of Physical Geology鈥 publicado en 1944.

El rompimiento de un bloque continental y el desplazamiento lateral, tal como lo imagin贸 Holmes

El rompimiento de un bloque continental y el desplazamiento lateral, tal como lo imagin贸 Holmes

Seg煤n Holmes, dicha explicaci贸n pod铆a estar en la existencia de corrientes de convecci贸n del interior del manto terrestre generadas a consecuencia de la transferencia de calor desde el n煤cleo hacia el magma, que causan la ruptura de la placa continental y transportan los fragmentos formados alej谩ndolos.

As铆, el magma calentado por el n煤cleo terrestre forma corrientes centr铆fugas ascendentes que, al chocar contra la placa continental en la superficie se bifurcan y vuelven a introducirse. Si cuando se bifurcan se encuentran con otras corrientes que ascienden en sentido opuesto se generan zonas de tensi贸n.

Por otro lado, si las corrientes de sentidos opuestos se encuentran y se sumergen otra vez hacia el interior aparecen zonas de compresi贸n.

Con el tiempo, la regi贸n de tensi贸n pierde grosor y la placa se acaba agrietando. Los fragmentos resultantes comienzan a ser transportados por las corrientes de convecci贸n.

En el 谩rea surgida entre los dos fragmentos se forma un nuevo fondo oce谩nico.

Con el tiempo, las zonas de compresi贸n se hacen profundas, lo que origina que la capa bas谩ltica de la corteza se sumerja con el magma y se originan pliegues en los m谩rgenes de las placas, que generan cadenas de monta帽as y cuencas oce谩nicas.

Estos mecanismos ideados por Holmes servir铆an posteriormente para explicar la Tect贸nica de Placas.

A pesar de todas las evidencias anteriores, una buena parte de la comunidad cient铆fica se negaba a admitir que los continentes se mueven.

Fue ya en la d茅cada de 1960, con los conocimientos oceanogr谩ficos, cuando se hizo evidente que los continentes hab铆an estado unidos alguna vez y ahora se estaban separando. Con ello, la hip贸tesis de la Deriva Continental acab贸 siendo ampliamente aceptada.

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