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FAST / Agencia Espacial China

#Astronom铆aDesdeCasa: No es 贸ptico todo lo que reluce…

Cuando hablamos de astronom铆a y de la observaci贸n del cielo, casi siempre solemos pensar en telescopios m谩s o menos grandes, en cient铆ficos que no despegan sus ojos de los oculares. Sin embargo, la astronom铆a profesional actual se parece bastante poco a 茅sta imagen rom谩ntica.

Actualmente, en muy pocas ocasiones (por no decir casi ninguna), los astr贸nomos profesionales acercan sus ojos a los oculares de los telescopios. En su lugar, toda una bater铆a de instrumentos, c谩maras, sensores y aparatos, sustituyen al ojo. Los astr贸nomos, desde su puesto de control, utilizan programas inform谩ticos para localizar y analizar aquellos objetos que quieren desentra帽ar.

Pero el Universo es algo m谩s que lo que los ojos pueden ver. Estamos rodeados de radiaci贸n electromagn茅tica, generada por diferentes tipos de cuerpos. Esta radiaci贸n electromagn茅tica abarca desde ondas de radio, hasta los rayos gamma. Entre medias se encuentra la luz visible, que es lo que nuestros ojos pueden captar, y lo que nuestro cerebro puede entender. Esta radiaci贸n est谩 compuesta por ondas que se pueden captar, y el Universo est谩 lleno de todas ellas: radio, visible, microondas, infrarrojo, ultravioleta, rayos x, y rayos gamma. Podemos utilizar diferentes instrumentos para captar estas ondas, y tener una visi贸n del Universo mucho m谩s completa.

Uno de los instrumentos que utilizamos para captar las ondas son los radiotelescopios. Seguro que alguna vez habr茅is visto alguno (en una de nuestras entradas de este blog hablamos de un conjunto llamado ALMA). Se parecen a las antenas parab贸licas de algunos edificios para ver cadenas extranjeras, pero son algo diferentes. Podemos utilizar radiotelescopios m谩s grandes o peque帽os, solitarios o en conjunto, todo depender谩 de qu茅 queremos observar.

El mayor radiotelescopio hasta la fecha es el EHT, con el que se consigui贸 fotografiar el agujero negro de M87 en abril de 2019, pero es un instrumento virtual, es decir, no es f铆sicamente grande, sino que se utilizaron diferentes radiotelescopios del planeta (incluyendo uno que hay en Sierra Nevada), y observaron a la vez el mismo objeto, consiguiendo un resultado equivalente a un radiotelescopio tan grande como la superficie que formaban. Tambi茅n se han construido radiotelescopios gigantescos, como el situado en Arecibo (Puerto Rico). Tiene una par谩bola de 325 metros de di谩metro, y se construy贸 en una depresi贸n del terreno. Est谩 compuesto por 40.000 paneles de aluminio perforado, y su antena es esf茅rica y situada en una plataforma que se puede mover, con lo que es capaz de observar en un cono de 40 grados desde la vertical.

Radiotelescopio de Arecibo / NASA

Hay otro radiotelescopio de gran tama帽o en Rusia, en la regi贸n del Gran C谩ucaso, con un dise帽o聽 peculiar. tiene un di谩metro de 576 metros, pero no es un par谩bola, sino un anillo de paneles reflectores que se pueden orientar para enviar las ondas a diversos instrumentos.

Radiotelescopio de Ratan /Roscosmos

Sin embargo, el radiotelescopio m谩s grande del mundo, como tal, est谩 en China, en una cuenca natural de Dao Wo Dang. Tiene una antena parab贸lica de 500 metros de di谩metro, se llama FAST, y empez贸 a funcionar en 2020. Busca conocer los or铆genes del universo, e, incluso, buscar otras formas de vida en la galaxia. De momento ya ha identificado 114 nuevo p煤lsares, est谩 investigando la presencia de mol茅culas interestelares, y en los pr贸ximos meses podr铆a participar en la investigaci贸n de ondas gravitacionales.

A ver cual es el pr贸ximo en superarlo…

Carlos Coello, planetarista del Museo de la Ciencia


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